Wat hebben Leuven en Chicago met elkaar gemeen?

01/02/2019

Op het eerste zicht heel weinig, behalve dan een machtige rivier die zich door het centrum van de stad meandert. De sierlijke Dijle moet in weinig opzichten onderdoen voor de gratieuze Chicago River, zou menig chauvinistisch Leuvenaar durven te stellen.

Nog een raakvlak tussen Leuven en Chicago is icometrix. Voor het grote publiek een nobele onbekende, maar in de health care wereld een naam met groeiend internationaal allure. Vanuit het hoofdkantoor aan de Vaart in Leuven ontwikkelt icometrix medische software, die op basis van hersenscans sneller en betrouwbaarder diagnoses stellen dan artsen dat kunnen. De algoritmes worden op dit moment vooral gebruikt om MS-patiënten accurater op te volgen.

Bijna drie jaar geleden opende icometrix een kantoor in Chicago, om de Amerikaanse markt te veroveren met hun cloud-based software. Eline Van Vlierberghe (zie foto) is de link tussen België en de Verenigde Staten, en woont en werkt er al sinds de opstart van het Amerikaanse kantoor.

Eline, kan je in je eigen woorden vertellen wat icometrix precies doet?

Eline Van Vlierberghe: “Kort gezegd analyseert icometrix hersenscans om er klinisch relevante metingen uit te halen. Op die manier kunnen we op een heel accurate manier veranderingen in de hersenen evalueren en op een heel objectieve manier patiënten opvolgen. We focussen hierbij op patiënten met multiple sclerose (MS), dementie, hersentrauma’s en epilepsie. Het gaat dus om mensen die al een neurologische aandoening hebben, en waarbij de opvolging van hun toestand cruciaal is voor hun welzijn. Dankzij onze meet-software die de ziekenhuizen gebruiken, kan de arts een objectiever, preciezere en dus betere diagnose stellen. En op die manier weten ook de patiënten beter waar ze aan toe zijn.”

Wat is jouw rol in dit verhaal?

Eline: “Drie jaar geleden nam icometrix de beslissing om de Amerikaanse markt te veroveren. Onze CEO, Wim Van Hecke, vroeg me of ik geïnteresseerd was om dit nieuwe verhaal in goede banen te leiden. Ik heb die uitdaging met heel veel ‘goesting’ aanvaard, ook al was ik op dat moment nog maar drie jaar aan het werk voor icometrix en was ik ook nog relatief jong. Maar ik was wél reeds van in het begin betrokken bij de ontwikkeling van de producten, en daarnaast was ik op dat moment de enige binnen icometrix met een biomedische achtergrond. Ook vanuit klinisch standpunt kon ik heel wat vertellen over onze software. Ik kon dus mijn kennis van het onderzoek en van de operationele werking vertalen naar een nieuwe markt, en dat was iets wat perfect paste binnen de ambities van icometrix om de Amerikaanse ziekenhuizen te overtuigen.”

Zoals je zegt, je bent nog relatief jong, maar dat maakte de overstap naar Amerika wellicht iets eenvoudiger?

Eline: “Ja, dat klopt. In 2016 ben ik verhuisd naar de Verenigde Staten, ik was toen 24 jaar. De eerste twee jaar woonde en werkte ik in Boston. Boston is een heel Europees geïnspireerde stad, met een heerlijke mengelmoes van Amerikaanse en Europese invloeden. Dat maakte van Boston ‘a soft spot to land’ en vergemakkelijkte mijn integratie in de Verenigde Staten. Dat mocht ook wel, want ik was pas twee maanden daarvoor voor de eerste keer in de Verenigde Staten geweest (lacht). Acht maanden geleden verhuisde ik naar Chicago, en nu woon en werk ik dus in ‘The Windy City’. De keuze om al mijn hebben en houden achter te laten en om naar Amerika te verhuizen, was dus een redelijk radicale en ook spannende keuze. Ik wist niet echt goed wat me te wachten stond, maar ik heb er wel nog geen seconde spijt van gehad. Ik ben echt verliefd geworden op Chicago: een grootse, groene en architecturale stad die de grandeur uitstraalt van een echte Amerikaanse grootstad. Maar toch is Chicago veel minder bekend dan pakweg New York of Los Angeles, onterecht vind ik.”


"icometrix is genesteld en geworteld in het Leuvense bedrijfslandschap en is daarom – bijna vanzelfsprekend - een lid van Leuven MindGate. We willen als bedrijf graag in contact komen met andere out-of-the-box-thinkers die een passie hebben voor (internationaal) ondernemen. En dat is waar Leuven MindGate ons – en vele anderen binnen het ecosysteem – bij helpt."


Voor je naar Amerika verhuisde, studeerde en woonde je in Leuven. Dat lijkt me logisch, gezien je studies en interesses. Eline: “Ik heb mijn Master in Biomedische Wetenschappen afgewerkt aan de KU Leuven. Mijn master thesis heb ik bij icometrix gedaan. Ik kwam Wim toevallig tegen tijdens een infomoment over startups in het Leuvense Museum M. We zijn aan de praat geraakt, en zo ben ik in het hele icometrix-verhaal gerold. Het is eigenlijk niet toevallig dat icometrix is opgericht in Leuven. Er zijn heel veel jonge bedrijven, ook in de biotech- en medtechsector. Dat maakt de Leuvense regio ook zo’n uniek bedrijfs-ecosysteem. De jonge spin-offs en opstartende bedrijven kunnen er gebruik maken van de kennis en ervaring van enkele grote en internationale bedrijven. Dat is iets waar de netwerkorganisatie Leuven MindGate een hele grote motor in speelt. icometrix is genesteld en geworteld in het Leuvense bedrijfslandschap en is daarom – bijna vanzelfsprekend - een lid van Leuven MindGate. We willen als bedrijf graag in contact komen met andere out-of-the-box-thinkers die een passie hebben voor (internationaal) ondernemen. En dat is waar Leuven MindGate ons – en vele anderen binnen het ecosysteem – bij helpt. Tegelijkertijd is Leuven een hippe en inspirerende werkstad. Het hoofdkantoor van icometrix ligt aan de Vaart in Leuven, en dat is een heel florissante en ‘upcoming’ buurt, echt leuk om daar naartoe te komen als ik in België ben.”

Je komt dus nog af en toe terug naar België?

Eline: “Ja, ik kom twee à drie keer per jaar terug naar Leuven. Eerst en vooral om er in contact te blijven met het hoofdkantoor en de collega’s, maar daarnaast heb ik ook nog heel veel vrienden in Leuven. Nu met de kerstperiode vlieg ik ook terug, om de feestdagen door te brengen samen met familie en vrienden. En dan valt me elke keer weer op hoe ontzettend mooi Leuven wel is. Zeker nu, tijdens de kerstperiode, is de stad mooi en idyllisch verlicht. Alle winkels zijn leuk versierd, de kerststal is gezellig… Als ik voorbij het Leuvense stadhuis fiets, terwijl het gebaad is in de kerstversiering, daar kan niks tegenop. Als je uit de Verenigde Staten terugkomt, apprecieer je dat nog meer. Uiteraard is Chicago ook mooi verlicht, maar het kan toch niet tippen aan de typische Belgische gezelligheid en authenticiteit. Spijtig dat we dat pas appreciëren als we het een tijdje moeten missen.”

Wat brengt 2019 voor jou en voor Icometrix?

Eline: “Onlangs hebben we van de Amerikaanse overheid de toestemming gekregen om onze software ook in te zetten voor patiënten met dementie. Dat is een markt die evenveel potentieel heeft als de markt voor multiple sclerose. Dus, we zullen nu ook proberen voet aan de grond te krijgen bij de neurologen en ziekenhuizen die gespecialiseerd zijn in dementie. We verwachten een grote groei in 2019, zowel qua omzet als qua resources. We gaan een aantal nieuwe mensen kunnen aanwerven die – net als ik – van op afstand, maar in nauwe samenwerking met het hoofdkantoor in Leuven, zullen werken. Ook in Leuven zullen er nieuwe mensen bijkomen.

Op persoonlijk vlak blijf ik nog even waar ik ben. Ook al mis ik Leuven en België soms, toch zit ik hier goed in Chicago. All is well in America (lacht).” 

Tekst: Steven Cosyn, Communication Coordinator Leuven MindGate

Bent u geïnteresseerd in een innovatieve kijk op het Leuvense ecosysteem? Registreer u dan hier voor de nieuwsbrief. Elke maand schotelen we u alle nieuws van en rond Leuven voor in een hapklare e-mail. Niks meer, niks minder.

Volg Leuven MindGate zeker ook via Facebook, Twitter en LinkedIn (@leuvenmindgate of @leuven_mindgate).


Partners